La enfermedad celiaca, conocida también como celiaquía, es un trastorno autoinmune grave que ocurre en personas genéticamente predispuestas y se caracteriza por los daños que se producen en el intestino delgado cuando se ingiere gluten.

Celiaquía, una vida sin gluten
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¿A cuánta gente afecta la celiaquía?

La celiaquía afecta al 1% de la población mundial, y los casos de alergias o intolerancia al gluten siguen en aumento. El gluten está en una permanente controversia. Al grupo mayoritario de especialistas en salud que afirman que es seguro para todos, excepto para aquellos que tienen enfermedad celíaca, se contraponen algunos expertos que creen que el gluten es perjudicial para la mayoría de las personas. Está de moda seguir dietas sin gluten por la creencia de que es más sano, o influidos por el deseo de perder peso.

¿Qué es el gluten?

El gluten es un grupo de proteínas que se encuentran en granos como el trigo, el centeno, la espelta, la avena y la cebada. Estas proteínas se denominan prolaminas y glutelinas, y se encuentran almacenadas en el endospermo de la semilla sirviéndole de alimento. Está presente en los granos de estos cereales y en cualquier otro alimento hecho con estos granos. Aunque también está presente en otros productos que a priori no deberían contenerlo, como caldos y cubitos de sopa concentrados, alimentos rebozados o pastas variadas que contienen granos de estos cereales. Las prolaminas en el trigo se llaman gliadinas, en cebada hordeinas, en centeno secalinas, y en avena aveninas. Las glutelinas del trigo se denominan gluteninas. Y son las gliadinas las principales responsables de la mayoría de los efectos negativos sobre la salud.

El gluten de la harina al mezclarse con el agua forma una estructura en forma de red que permite que la masa sea elástica y le da al pan la capacidad de levantarse cuando se cuece. Le proporciona una textura esponjosa que hace que se hinche y crezca. Así, una harina con más proporción de proteínas, una harina de fuerza, producirá una red que puede llegar a atrapar hasta el 90% de su peso en agua, dando productos muy esponjosos, y es por ello la harina ideal para elaborar panes voluminosos, roscones, hojaldres o croissants. Las harinas débiles, las de menos fuerza, producen una red de gluten débil. Esta red débil atrapa poca agua, un 50% de su peso. Es la usada en repostería que no necesita de amasados, como magdalenas, bizcochos, o masa quebrada.

Una enfermedad celiaca no diagnosticada, y por tanto no tratada, puede deteriorar la salud a medio y largo plazo

Reacción autoinmune de las personas celíacas

Cuando las personas que sufren la enfermedad celiaca ingieren alimento que contiene gluten, aunque sea en mínimas cantidades, sufren una reacción corporal en forma de respuesta inmune que ataca el intestino delgado. La reacción autoinmune provoca la erosión y destrucción gradual de las vellosidades intestinales. Las vellosidades intestinales son expansiones que sobresalen de las paredes del duodeno con una longitud de 0,5 y 1 mm de largo aproximadamente y cuentan con gran cantidad de microvellosidades. Cumplen un papel fundamental en el proceso de la digestión y absorción de los nutrientes. Cuando las vellosidades se dañan, los nutrientes no pueden ser absorbidos adecuadamente en el cuerpo, lo que acarrea consecuencias negativas para nuestro organismo.

La enfermedad celíaca es hereditaria

Que sea hereditaria significa que se transmite de padres a hijos, por lo que si en nuestra familia hay un miembro en primer grado que la padezca, como puede ser el padre, un hijo o hermano, el riesgo de portarla y padecerla se encuentra entre un 10 y un 30%, aunque eso sólo significa que se puede llegar a desarrollar la enfermedad. La celiaquía puede desarrollarse a cualquier edad una vez que se empiece a ingerir alimentos o sustancias que contengan gluten. En un 50% de los casos la celiaquía se manifiesta antes de cumplir los 20 años, y en un 28% de casos antes de cumplir los 12 años.

El tratamiento para la enfermedad es llevar de por vida una dieta sin gluten

Una enfermedad celiaca no diagnosticada, y por tanto no tratada, puede deteriorar la salud a medio y largo plazo. Se va a producir una anemia ferropénica, osteoporosis, intolerancia a la lactosa, deficiencias en vitaminas y minerales, mal funcionamiento de la vesícula biliar, manifestaciones neurológicas, como ataxia, convulsiones epilépticas, demencia y migraña. En los casos más graves se dan procesos de infertilidad y aborto involuntario, trastornos del sistema nervioso central y periférico, insuficiencia pancreática, linfomas intestinales y otros cánceres del intestino grueso.

Tratamiento

El tratamiento para la enfermedad es llevar de por vida una dieta sin gluten. Hoy por hoy es el único tratamiento posible. Eso obliga a evitar a toda costa cualquier alimento que pueda contener gluten, aunque sea en pequeñas cantidades. Las mínimas cantidades de gluten de forma continuada, aunque el enfermo de celiaquía no presente síntomas, pueden provocar daños importantes en el intestino delgado. El problema radica en que una gran cantidad de alimentos procesados lleva gluten. Se estima que un 80% pueden contenerlo. Está presente en embutidos, chocolates, salsas, postres lácteos, platos preparados, etc. La alimentación debe basarse principalmente en productos naturales.

Es posible mejorar la salud intestinal de la persona afectada por la enfermedad celiaca mediante fitoterapia. El tratamiento fitoterapéutico de la enfermedad se basa en el uso de plantas con propiedades antinflamatorias, con propiedades cicatrizantes, y plantas con poder astringente. Las plantas antiinflamatorias van a ayudar a relajar el intestino irritado y desinflaman los tejidos afectados. Las plantas con propiedades cicatrizantes ayudan a cicatrizar las heridas y recuperar la mucosa intestinal. Las plantas astringentes van a permitir controlar el exceso de heces blandas.

Autor: Raúl Martínez, Dietista-nutricionista, biólogo

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